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La NASA se está quedando sin combustible para misiones espaciales

NASA.- Octubre 12.- (Agencias / Foto NASA).-En las últimas décadas, la NASA ha llevado a cabo misiones espaciales de gran trascendencia para el conocimiento humano.

Entre ellas podemos mencionar las misiones Cassini, New Horizons o Curiosity, por mencionar a algunas.
De igual manera, todas tienen algo en común: el plutonio-238. Se trata del combustible que ha sido utilizado durante muchos años por la Agencia Espacial de Estados Unidos para propulsar sus vehículos espaciales.
Pero un nuevo informe de inventario, recién publicado por el gobierno de EE.UU., ha encendido las alarmas. Las reservas de plutonio-238 se están acabando.
De acuerdo con el documento, sólo hay combustible suficiente para ocho años más, lo que pone en riesgo la continuidad de las misiones espaciales.
Y es que el plutonio-238 no existe en la naturaleza. Se trata de un isótopo radioactivo que se obtiene bombardeando otros isótopos del grupo de los actínidos, como el neptunio-237, que es uno de los elementos presentes en el combustible usado de los reactores nucleares.
Según revela Business Insider, Estados Unidos dejó de producir plutonio-238 en grandes cantidades en 1988. Desde 1993 se lo compra a Rusia, pero las reservas rusas también se están agotando, y el nuevo programa para la producción de este elemento en Estados Unidos no acaba de arrancar.
En 2009 se aprobó un plan para hacerlo, pero hacen falta alrededor de 90 millones de dólares. El gobierno ha dado parte de ese dinero, pero en 2013 se acordó que era un problema de la NASA y que la agencia debía proporcionar los fondos.
En caso de que se otorguen los fondos, el Departamento de Energía sería el encargado de fabricar el material, porque la NASA no tiene permiso para fabricar isótopos por leyes federales.
¿Por qué es tan vital el plutonio-238? La respuesta es sencilla. Aunque se conocen 2,900 isótopos radioactivos, sólo 22 de ellos son capaces de producir la suficiente energía como para alimentar los sistemas eléctricos de una nave mediante emisión de calor.
El problema es que 21 de esos isótopos son demasiado peligrosos porque emiten demasiada radiación. Solo el plutonio-238 ofrece las condiciones ideales de emisión de calor y radiación como para que sea práctico de usar.
Además, tiene otra ventaja clave: tarda 87.7 años en comenzar a decaer, lo que lo hace idóneo para misiones espaciales que necesitan pasar años en el espacio.

Eso lleva a otro problema. Actualmente, la NASA tiene solo 77 libras (35 kilos) de plutonio-238, pero la mitad no es válido para misiones espaciales porque ha comenzado a decaer.
Aunque se han buscado otras alternativas, y el Departamento de Energía ha optimizado mucho sus procedimientos de fabricación de plutonio-238, sigue siendo un proceso largo y caro.
Tan sólo fabricar 11 libras (5 kilos) de este isótopo para alimentar una sonda espacial, requiere invertir unos 77 millones de dólares. Aunque todavía hay combustible para las próximas misiones espaciales, la NASA teme que pueda agotarse.

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